De patenten van Aad Ouborg zijn als zijn kindjes: je moet er met je handen van afblijven.

Identiteit & innovatie

De patenten van Aad Ouborg zijn als zijn kindjes: je moet er met je handen van afblijven.

Hij werd groot met de merken BaByliss en Princess, waarmee hij het ene vernieuwende product na het andere op de markt bracht. Hoe beschermt Aad Ouborg zijn merken en patenten?

Aad Ouborg is een van de godfathers van ondernemersland. Hij vergaarde fortuin door BaByliss en Princess met boerenslimheid naar grote hoogten te stuwen. En sinds een paar jaar bouwt hij aan een familieimperium met zijn zoon en dochter: het keukenmerk Bourgini. Ouborgs methode: heel veel vernieuwende producten bedenken waar mensen echt op zitten te wachten. De keerzijde van die methode heeft hij in dertig jaar ondernemen goed leren kennen. Hij heeft zich van alle kanten moeten beschermen tegen kopieergedrag. Welke strategie heeft hij daarin gekozen?

U heeft de merknaam Princess behouden toen u het bedrijf Princess Household Appliances verkocht aan de Duitse pannenfabrikant WMF. Waarom?
‘Er zat 100 miljoen euro aan marketing in. De naam is bekend en straalt betrouwbaarheid uit. Dus die was mij behoorlijk wat waard om te behouden. Ik wilde hem bewaren voor andere activiteiten.’

In 2013 verkochten de Duitsers het weer door. Wat ging daar mis, denkt u?
‘Het merk Princess was goed uitgedacht en dat moet je als bedrijf ook uitstralen. De marketingfilosofie die wij bedacht hadden voor Princess, zou WMF overnemen. Dat stond zo in het koopcontract. Er was echter een andere visie bij de leiding van WMF en toen begon het te zwabberen. Dan gaat het de verkeerde kant op. Dat is jammer en niet nodig. Wij hadden twintig jaar succes met Princess dankzij onze bijzondere marketing en innovatie. Als je dat overboord zet word je een eenheidsworst.’

Ego kan een merk kapot maken?
‘Twee keer heb ik meegemaakt dat het bedrijf dat ik verkocht had kapot ging door ego’s in de top. Eerst in mindere mate bij BaByliss en later bij Princess. De top van een bedrijf wil zijn eigen stempel drukken op het merk of product. Bestuurders doen stoer en drijven hun eigen visie door. Heel apart.’

‘De top van een bedrijf wil zijn eigen stempel drukken op het merk of product. Bestuurders doen stoer en drijven hun eigen visie door. Heel apart.’

Hoe beschermt u innovaties?
‘Het is ontzettend belangrijk om te innoveren. Vroeger kon je concurreren door je te onderscheiden op kleur en prijs. Dat kan nu niet meer. Je kunt je onderscheiden met een uniek design of een innovatieve vinding. Daarom is modelrecht belangrijk om te laten vastleggen. Neem Princess Traveller dat de Power Box-koffer introduceerde waar een ingebouwde oplader ingebouwd zit. Een gepatenteerde combinatie die ook nog eens de Red Dot Award voor product design 2015 heeft gewonnen. Het modelrecht is makkelijker aan te vragen dan een patent of het deponeren van een merknaam.’

‘Als je succesvol bent met een innovatief product, kun je er zeker van zijn dat binnen een paar jaar kopieerders de markt betreden die een merknaam gebruiken die erg veel gelijkenis vertoont.’

En verder?
‘Een merknaam deponeren is kostbaar, maar dat doen we wel. We kijken eerst in welke markten het nodig is om de naam vast te leggen. Als je succesvol bent met een innovatief product, kun je er zeker van zijn dat binnen een paar jaar kopieerders de markt betreden die een merknaam gebruiken die erg veel gelijkenis vertoont.’

Heeft u een voorbeeld?
‘Een maand geleden wilde een Chinees bedrijf een merknaam deponeren die als twee druppels water leek op Bourgini. Dat gaat nu niet door. Vandaag de dag kun je daar makkelijker een stokje voor steken. Op internationale beurzen kom je soms exacte kopieën tegen van onze producten. Dan schakel ik direct een advocaat in. Vroeger was die advocaat er niet en kon het gebeuren dat ik zelf de producten in beslag nam.’

Welke stokken heb je om mee te slaan?
‘Patent aanvragen en rechtszaken voeren. Het is allebei erg duur. Het kost veel tijd. Vaak is het ook nog eens een grijs gebied. Dan denk je een goed patent te hebben, maar moet je maar afwachten wat de rechter ervan vindt. Het blijft een crime. Je moet heel goed nadenken over hoe je dat aanpakt. Omdat het soms te veel tijd kost of te kostbaar is, kan het zijn dat ik een patent laat schieten. Het frustrerende is dat na een jaar of wat de concurrentie toch wel met een product komt dat sterk op mijn product lijkt, maar toch nét even anders is.’

Maar toch kiest u voor merkbescherming?
‘Ja, in de dertig jaar dat ik onderneem liepen er altijd een paar zaken. Op dit moment lopen er drie rechtszaken. Neem de epilady die ik destijds met BaByliss op de markt bracht. De eerste jaren was die uniek, maar na een jaar of vier kwam de concurrentie met eenzelfde product en toch net even anders. Je wil op een uniek product zo lang mogelijk je voorsprong houden. Marketingtechnisch is een patent ook belangrijk, want als je het niet doet weet je dat je direct gekopieerd wordt.’

Nieuws van HVG Law Blogs ontvangen?